Plástico en el Ártico

Se ha evidenciado presencia de microplásticos en muestras de nieve del Ártico, demostrando la ubicuidad de este material en el medio ambiente.

Por Andrea Thompson  14 de agosto de 2019

Los científicos del Instituto Alfred Wegener de Investigación Polar y Marina se lanzaron en helicóptero sobre témpanos de hielo en el estrecho de Fram desde el buque de investigación Polarstern para romper el hielo para recoger muestras de nieve. Crédito: Mina Tekman  Alfred-Wegener-Institut

Hace unos años, la ecologista marina Melanie Bergmann estaba en el remoto archipiélago noruego de Svalbard, estudiando los efectos del cambio climático en los ecosistemas marinos del Ártico.

Seguía notando la cantidad de basura plástica que aparecía en las muestras e imágenes del fondo del océano cercano. Después de hacer varios análisis, ella y su equipo encontraron pequeños trozos de plástico que impregnan los sedimentos del fondo marino y las aguas del océano y se congelaron en capas de hielo marino. Debido a que el Ártico tiene una presencia humana relativamente ligera, la gran pregunta fue: ¿Cómo llegó todo este microplástico?

Ahora sabemos que al menos parte de él sopla hacia el Ártico a través de la atmósfera y desciende hacia la superficie. Esa es la conclusión de un nuevo estudio de muestras de nieve del Ártico realizado por Bergmann, un científico senior del Instituto Alfred Wegener para la Investigación Polar y Marina, y sus colegas. El trabajo, publicado en Science Advances , también proporciona más evidencia de que las motas de plástico circulan constantemente en la atmósfera, lo que subraya cuán ubicuo es el problema de la contaminación plástica. Muestra «la forma en que el microplástico es transportado alrededor del mundo, incluso a los lugares más remotos de la tierra», dice Bergmann.

Los científicos aparecen como una mota en los témpanos de hielo mientras recolectan muestras. Mina Tekman Alfred-Wegener-Institut

Los microplásticos

Los microplásticos son pequeñas piezas de plástico que resultan de la degradación de artículos plásticos más grandes, como bolsas o botellas, en el medio ambiente. También provienen de las fibras sintéticas que pueden desprenderse de la ropa y otros artículos de tela. Su tamaño varía desde un grano de arroz hasta la escala de un virus, y vienen en una vertiginosa variedad de polímeros plásticos y productos químicos añadidos. Su pequeño tamaño, junto con las preocupaciones sobre su carga química potencialmente tóxica, ha despertado preocupaciones sobre sus posibles impactos en los ecosistemas y la salud humana.

Debido a esas preocupaciones, en los últimos años, una lista de científicos en constante expansión ha estado trabajando para rastrear el movimiento de los microplásticos alrededor del planeta a medida que son transportados por los ríos, transportados por las corrientes oceánicas y transportados por el viento antes de caer al suelo.  Su movimiento a través del aire es particularmente preocupante debido al riesgo de que los humanos los inhalen; un posible problema de salud que hasta ahora ha sido poco estudiado. «Hay una gran cantidad de microplásticos, y esta es una vía adicional a la que no hemos prestado la atención requerida hasta ahora», dice Bergmann.

Muestras de nieve para detectar plástico en el Ártico y otros lugares

Estudiar la cantidad de microplásticos que caían de la atmósfera en el Ártico fue complicado porque el entorno es  duro para los sofisticados filtros de aire. «Decidimos tomar muestras de nieve», dice Bergmann, porque la nieve elimina todo tipo de partículas de la atmósfera a medida que cae.

Ella y sus colegas viajaron en helicóptero a témpanos de hielo en el estrecho de Fram entre Groenlandia y Svalbard, al norte del continente noruego, para obtener muestras de nieve. Luego, el equipo comparó lo que encontraron en las muestras del Ártico con nieve de los Alpes suizos moderadamente poblados y la ciudad de Bremen en Alemania.

También se recolectó nieve en Bremen, Alemania, para comparar los números y tipos de partículas microplásticas de una ubicación urbana que estaba mucho más cerca de las fuentes potenciales con las del remoto Ártico. Crédito: Melanie Bergmann Alfred-Wegener-Institut

La cantidad de micropartículas aumenta al disminuir su tamaño

La nieve del Ártico tenía menos partículas microplásticas que las muestras de otros sitios, cercanos a las fuentes potenciales. Los números en las muestras del Ártico seguían siendo altos, dice Deonie Allen, de la Facultad de Ingeniería de Ciencias de la Vida en Toulouse, Francia.

Allen estudió microplásticos pero no participó en este estudio. «No esperábamos encontrar estos números altos», dice Bergmann. Con una técnica relativamente sensible  encontraron lo que probablemente es el extremo inferior de lo que hay allí:

Estudio tras estudio ha encontrado que la cantidad de partículas microplásticas aumenta según disminuye su tamaño, y hay partículas demasiado pequeñas para la detección actual.

Los microplásticos recorren grandes distancias

Los hallazgos de Bergmann se combinan con los de un estudio reciente que Allen hizo en los remotos Pirineos que midieron las consecuencias atmosféricas de los microplásticos, tanto en términos de números de partículas como de la implicación de que la contaminación está siendo arrastrada a esas áreas desde fuentes lejanas. El trabajo de Bergmann «le da un peso extra a las cosas que encontramos», dice Allen. Chelsea Rochman, de la Universidad de Toronto, que estudió microplásticos en lagos, ríos y suelos y no participó en ninguno de los dos estudios, dice:

«La deposición atmosférica podría ayudar a explicar la presencia de microplásticos en ecosistemas remotos de agua dulce y terrestres lejos de las fuentes».

Los trabajos apenas comienzan

Todavía queda un largo camino por recorrer para descubrir cuáles son las principales fuentes de esta contaminación microplástica. Es probable que varíen según la ubicación, el tamaño y el tipo de plástico y las condiciones climáticas.

Curiosamente, los tipos de microplásticos encontrados en el Ártico diferían de los encontrados en los sitios de Bremen y Alpine. Trozos de poliestireno, policarbonato y PVC, por ejemplo, solo se descubrieron en las muestras del Ártico. Los polímeros encontrados en el barniz, que se pueden usar en el exterior de los barcos, también fueron notables en esas muestras. La gran variedad de posibles fuentes de microplásticos significa que rastrear sus orígenes «sería muy difícil de manejar», dice Bergmann.

Se continuará el muestreo alrededor del mundo

Al desenredar esa imagen desordenada, se tomarán más muestras de microplásticos en el aire de todo el mundo, así como experimentos de laboratorio.

Con esto se busca conocer cómo las partículas de diferentes tamaños, formas y tipos de polímeros actúan en diversas condiciones de viento y clima.

Quieren averiguar si ciertas partículas tienden a pegarse entre sí o qué partículas tienen más probabilidades de ser recogidas y transportadas a largas distancias.

Tanto Bergmann como Allen quieren que se incorporen los microplásticos en el monitoreo de rutina de la calidad del aire y el clima.

La investigación se extiende

Los próximos pasos de Bergmann serán medir los microplásticos que salen de los diversos ríos que desembocan en el Océano Ártico. Con esto quiere determinar si ciertos tipos tienen más probabilidades de llegar por agua en lugar de aire.

El trabajo adicional también ayudará a ver si el Ártico actúa como un punto de recolección de microplásticos en la forma en que parece concentrar otros contaminantes, como el mercurio y los pesticidas. Rochman también espera poder comprender cómo podría funcionar ese proceso.

La presencia de microplásticos en el Ártico también destaca la necesidad urgente de abordar las crecientes tasas de producción de plástico. También se debe poner el foco en los sistemas de gestión de residuos para reducir la cantidad de plástico que se escapa al medio ambiente, dice Allen. Las proyecciones muestran que los desechos plásticos mal gestionados podrían triplicarse para 2060. Como señala Allen, «No tenemos control de esto en este momento».

Traducción del artículo:

Airborne Plastic Is Blowing All the Way to the Arctic

De la revista ScientificAmerican.com

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